Il Parque Nacional Los Glaciares, riserva naturale situata nella Patagonia argentina meridionale, occupa una superficie di 724.000 ettari, nel sudest della provincia di Santa Cruz. L’area protetta è stata istituita nel 1937 – compirà dunque 80 anni nel 2017 – e nel 1981 l’Unesco l’ha proclamata patrimonio mondiale dell’umanità.

La porta d’accesso a questa sconfinata meraviglia di steppa, ghiacciai – fra cui il celebre Perito Moreno -, boschi e lagune è El Calafate. In questa cittadina di 6.000 abitanti, situata sulla riva meridionale del Lago Argentino e a circa 320 chilometri a nord-ovest del capoluogo Río Gallegos, trovano alloggio i turisti per poi intraprendere le loro escursioni.

Ma fino al 2001, anno in cui venne costruito un piccolo aeroporto a 20 chilometri di distanza, El Calafate non aveva mai conosciuto il turismo – a parte i pochi temerari che vi facevano tappa per poi sfidare la scalata delle Ande – e la popolazione era poco più di un sesto dell’attuale. Quasi isolati dal resto del mondo, gli abitanti di quel villaggio che prendeva il nome da un piccolo arbusto dai fiori gialli e dalle bacche blu scuro, tipico della Patagonia, vivevano di pastorizia e commercio della lana.

Dall’avvento del turismo di massa, a El Calafate non ci sono pecore ed i residenti sono impegnati nella quasi totalità in attività legate al turismo, ben più redditizie. Tuttavia, si ha l’impressione che una qualche magia patagonica abbia impedito a questo luogo di perdere il proprio contatto con la natura, come invece avviene spesso in questi casi. Nessuna colata di cemento invasiva, mentre resta immutata la sensazione di essere poca cosa di fronte all’imponenza benevola dell’ambiente circostante.

A salvare questo ambiente unico al mondo, l’istituzione precoce del Parco nazionale, l’enorme vastità degli spazi aperti intorno a El Calafate ed il forte attaccamento degli abitanti al loro territorio dalla bellezza aspra e mozzafiato.

 

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